英语为什么是English

南北朝时期,《木兰辞》已经在中国民间广为传唱,此时的汉语已经有了辞、赋这样成熟的文体,有了《诗经》《楚辞》这样瑰丽的篇章,而英语才初现雏形。

几百年后,唐朝诗人李白挥笔写下《将进酒》的时候,英语还没有形成真正意义上的书面文字。英语,尽管现在是世界上使用最广的语言,它的历史却并不长。

在探讨英语语法之前,我们先来聊聊英语的历史。

或许,你会以为English 这个词来自England。其实不然,English 这个语言的名字比England 这个国家的名字出现得早得多。

公元4 世纪,大约是中国的南北朝时期,日耳曼民族的分支朱特人(the Jutes)、盎格鲁人(the Angles)和撒克逊人(the Saxons)开始入侵不列颠,他们从今天的丹麦和德国北部渡海而来,将原本居住在这座海岛上的凯尔特人赶到了偏远的西北地区。

这三个部落中,以盎格鲁部落人数最多,所以the Angles 逐渐成为三个部落共同的称呼,他们的语言逐渐融合,被称为“Anglisc”。古英语中,sc 和sh 的发音相同,所以Anglisc 也作Anglish,在最早的古英语的记载中,则演化为English。

因此,English 的意思是“盎格鲁人的语言”,而England 的意思则是“盎格鲁人的地方”(the land of Angles)。

当然,盎格鲁—撒克逊人并非唯一入侵过不列颠的民族。

早在公元前55 年和公元前54 年,也就是我国西汉时期,罗马的凯撒大帝就曾两次率军入侵不列颠。在占领不列颠的400 多年里,罗马人在当地修建了大量道路和浴池,但他们的语言——拉丁语此时却并未留下太多影响,因为那段时期生活在不列颠的凯尔特人后来都被驱赶了,而凯尔特语对英语的形成没有产生什么影响,只有极少数的词(大约二十几个)和少数地名留存了下来,如London(伦敦)、York(约克)、Leeds(利兹)、the Thames(泰晤士河,“黑河”的意思)等。

盎格鲁—撒克逊人入侵不列颠时,也遭到了当地人的抵抗,我们所熟悉的亚瑟王(King Arthur)和圆桌骑士的传说就是以这段时期为背景的。

英语发展的几个时期
从最早盎格鲁人的语言发展到今天,英语发展大概经历了三个时期:古英语时期(450 ~1066)、中古英语时期(1066 ~1450)、现代英语时期(1450~ 现在)。也有人将现代英语时期细分为早期现代英语时期(1450 ~1700)和现代英语时期(1700 ~ 现在)。

语言的发展和社会的发展是密切相关的,所以这几个时期的划分也是以一些重大的历史事件为分割点的。古英语时期从盎格鲁—撒克逊人入侵英国开始,到1066 年诺曼征服为止;中古英语时期则以诺曼征服为起点,以英法百年战争的尾声为终点(差不多就是英国议会宣布停止以法语为政府官方语言的时候);从英国议会宣布停止以法语为政府官方语言起为现代英语时期。

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